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Ciencia y salud

Por José Antonio Lozano Teruel

Messenger

Este nombre es un acrónimo (en inglés) para Mercury Surface, Space Environment, Geochemistry and Ranging (MESSENGER). Este vehículo espacial, al igual que otros de los anteriores, hace algún tiempo que emprendió su viaje, concretamente hace cinco años, y su propósito es el de ser, en el año 2011, la primera sonda que orbitará Mercurio. Como es el planeta más cercano al sol Mercurio es difícil de estudiar desde nuestro planeta por lo que, hasta ahora, no disponemos de fotografías de más del 50% de la superficie de Mercurio. Entre las incógnitas a resolver se encuentran las siguientes: ¿Por qué es tan denso Mercurio?, ¿Cuál es su historia geológica?, ¿Cuál es la naturaleza de su campo magnético?, ¿Cómo es la estructura de su núcleo?, ¿Qué son exactamente los extraños materiales de sus polos?, ¿Por qué las sustancias volátiles de su exosfera son tan importantes?. Ya han tenido lugar dos aproximaciones previas entre el Messenger y Mercurio, que están empezando a desvelar aspectos intrigantes sobre el campo magnético de ese planeta, su composición química así como el mapeo tridimensional de parte de su superficie. Precisamente, el próximo 29 de septiembre la nave Messenger pasará cerca de Mercurio por tercera vez, a unas 142 millas sobre la superficie rocosa del planeta.