Ciencia y salud

Por José Antonio Lozano Teruel

Un invento secreto y revolucionario

Los expertos señalan que pronto podría ser el hombre más rico del mundo, superando a Bill Gates. Es un científico, pero sin estudios académicos formales. El año próximo publicará un libro, por el que se han pagado unos derechos previos de edición de 250.000 dólares, sin conocer su contenido. Si se sabe que describirá un invento desconocido del que a través de Amazon.com, en Internet, ya se admiten pedidos.

Al personaje situado tras estos hechos, Dean Kamen, de 49 años de edad se le ha descrito como un cruce entre Henry Ford y Thomas Edison. No se graduó en ningún College o Universidad. Pero, en su peculiar mansión de Manchester, New Hampshire, USA, una inmensa librería está repleta de más de cien patentes y de sus títulos académicos honoríficos, doctorados honoris causa y distinciones americanas, algunas tan prestigiosas como Ingeniero del Año (1994) en Nuevos Diseños, Fellow del Instituto Americano de Ingeniería Médica y Biológica (1994), medalla Hoover (1995) por "sus invenciones que han hecho progresar los cuidados médicos avanzados en el mundo y por su liderazgo imaginativo en la concienciación respecto a la tecnología y su importancia para mejorar la Humanidad", o la Medalla Nacional de Tecnología (2000), entregada por el presidente Clinton.

EL HOMBRE. Kamen no heredó de sus progenitores el interés por la Ciencia y la Tecnología. Su padre escribía "comics" y su madre ejercía de profesora de Bachillerato. De niño ya le gustaba leer los textos de Newton y en su etapa escolar adolescente desarrolló sofisticados sistemas de control de luz y sonido, alguno de los cuales se instalaron en Planetarios y Museos de Nueva York. Siendo estudiante le encargaron la automatización de la caída de la bola del reloj de Times Square, en el cambio de año. Antes de dejar el colegio sus ganancias superaban los 60.000 dólares anuales, más que los sueldos combinados de sus padres.

Matriculado en el Instituto Politécnico de Worcester, al cabo de cinco años sus progresos académicos eran tan decepcionantes que fue invitado a abandonarlo, cosa que hizo. Pero, simultáneamente había desarrollado uno de sus más importantes inventos, la autojeringa, inicio de otra serie de impresionantes invenciones.

Su hogar es reflejo de su pasión por la Ciencia y tecnología. Es lógico que con un aerogenerador ayude al suministro energético, pero es menos normal que un carrito automático sea capaz de transportar su botella de vino escogida desde la bodega al comedor o dormitorio. Entre sus "juguetes" cuenta con un tocadiscos tragamonedas, una máquina de vapor de 25 toneladas que perteneció a Henry Ford, una habitación repleta de ordenadores, un Porsche 928 y un Humvee en un garaje, y dos helicópteros en otro garaje. El helicóptero menor lo usa para desplazarse a su empresa situada a pocos kilómetros, pero para distancias considerables pilota un avión CitationJet con dos turbohélices

Para su vestimenta es despreocupado. Siempre es la misma, ya esté con el presidente de la nación, en una reunión con banqueros, o trabajando en sus empresas: indumentaria vaquera y, cuando es necesario, una pelliza de estilo militar. Posiblemente sea este uno de los logros menos conocidos del personaje: su inclusión en el libro Guinness de los Records por ir vestido durante más días seguidos con un conjunto vaquero. Se lo concedieron a los 14.616 días, y....sigue sumando días.

INVENTOS. Con más de 100 patentes e inventos, algunos han tenido gran trascendencia, sobre todo los de aplicación biomédica. Cuando su hermano, en 1970 estudiante de Medicina, le explicó que no existían métodos satisfactorios para proporcionar dosis estables repetitivas de ciertos fármacos (por ejemplo, insulina para los diabéticos), inventó la primera bomba portátil de suministro de medicamentos, liberando a muchos pacientes de su dependencia hospitalaria. En 1976 creó la empresa AutoSyringe, Inc. para su fabricación y comercialización, logrando amplia difusión en aplicaciones para diversas especialidades. Pocos años después vendió la empresa a la multinacional Baxter International Co. Para desarrollar nuevas invenciones, en 1982 creó DEKA, donde actualmente trabajan unas 160 personas, especialmente ingenieros, informáticos y diseñadores. También es propietario de Teletrol, empresa fabricante de sistemas electrónicos de control climático para grandes instalaciones.

Por encargo de Baxter International, que consideraba el proyecto como prácticamente imposible, desarrolló con éxito la primera máquina portátil de diálisis, del tamaño de una guía telefónica, con lo que los enfermos dializables podían independizarse de las grandes máquinas de diálisis permitiéndoles, incluso, viajar durante la diálisis.

Posiblemente, el invento más llamativo de Kamen sea el 3000Ibot, que es un híbrido motorizado, con avanzadísima tecnología, entre un sillón de oficina y una silla de ruedas, capaz de girar sobre sí mismo, de subir y bajar escaleras normales o de empinarse sobre dos ruedas para que el pasajero pueda alcanzar con la mano objetos situados a cierta altura (supermercados, cocinas, estanterías). Además, el usuario puede desplazarse autónomamente y realizar sus actividades, en ambientes normales, sin necesidad de ningún tipo de acondicionamientos especiales: rampas, puertas, ascensores, aseos, etcétera. La prueba de fuego la realizó el pasado mes de junio el propio Kamen cuando viajó con el 3000Ibot en el Metro de París, se detuvo en la estación más cercana a la Torre Eiffel, y subió las escaleras hasta llegar al Restaurante. Con el permiso ya concedido de la Food & Drug americana el 3000Ibot lo comercializará, de forma inmediata, Johson & Johson,

EL INVENTO. ¿Cuál será el nuevo invento de Kamen motivo del libro a publicar el próximo año?. Solo unos pocos saben algo al respecto. Entre ellos, máximos dirigentes como Steve Jobs de Apple Computers o Jeff Bezos de Amazon.com. que comprobaron cómo, en diez minutos, Kamen montaba el nuevo invento, bautizado como IT, a partir de sus componentes. Tras ello, Jobs dijo que los planificadores urbanos del futuro tendrán que diseñar las ciudades tomando como referencia a IT, que cambiará las vidas, ciudades y modos de vivir. Bezos insistió en que IT será un producto tan revolucionario que no habrá ningún problema en su venta. Por su parte, Kamen indicó que el invento tendrá un gran impacto, y que será una alternativa a productos que son sucios, caros, frecuentemente peligrosos y frustrantes, especialmente para los habitantes de las ciudades. Asimismo señaló que no se trataría de otra clase de instrumento médico útil.

Los principales medios de comunicación del mundo han intentado, sin éxito, saber qué se oculta tras el misterio. La última patente de DEKA, la empresa de Kamen, en diciembre de 2000 hacía referencia a dispositivos de transporte. Parece lógico que el nuevo invento esté relacionado con ello, como un sustitutivo del automóvil. Algunos llegan a opinar que se tratará de un vehículo de transporte volador que no necesitará gasolina. Otros, quizá más acertados, que se tratará de una modificación confortable, del 3000Ibot, un minivehículo urbano, unipersonal, dotado posiblemente de una máquina propulsora Stirling que usaría nitrógeno comprimido.

Con técnicas de verdadero espionaje, el último número de la revista Inside señala que se tratará de un vehículo terrestre, parecido a un escúter, con una fuente de energía no contaminante: hidrógeno. Las siguientes generaciones del vehículo se montarían con máquinas Stirling, una máquina casi de movimiento continuo que podría adaptarse a casi cualquier producto que necesite energía.

En silencio desde el pasado enero, Dean Kamen ha salido al paso del revuelo existente, indicando que el asunto se ha magnificado mucho y que las frases atribuidas a él mismo y a los responsables de Amazon.com y de Apple son muy exageradas. Pero no ha aclarado nada respecto a la naturaleza de IT. Habrá que esperar al próximo año.