Ciencia y salud

Por José Antonio Lozano Teruel

Caprichos evolutivos

Caprichos evolutivos
Ilustración :: ÁLEX

La vida se extiende por lugares, ecosistemas y condiciones casi imposibles. La fuerza evolutiva es tan grande que, a pesar de la salvaje presión humana de deforestación, aniquilación, contaminación, etc. que conduce a miles de especies vivas al peligro de extinción, cada día hemos de asombrarnos con nuevos hallazgos de formas de vida. Un ejemplo dramático fue la catástrofe nuclear de Chernóbil de 1986 afectando a la localidad de Pripyat y a una gran extensión de terreno. Algunas zonas serán inhabitables para el ser humano, quizá por miles de años y muchos animales sufrieron mutaciones y murieron. Pero informes recientes indican que otros animales, más fuertes, han sido capaces de resistir la radiactividad y como ya no se dan las presiones negativas provocadas por el hombre, el resultado es que la población de lobos, alces, osos y linces está creciendo vertiginosamente.

IIEE
Cada día se descubren muchas nuevas especies vivas. Hasta ahora han sido descritas con el sistema de Linneo unas 1,8 millones de especies Quedan millones por descubrir. Los científicos creen que hay entre 2 millones y 100 millones de especies sobre la Tierra, aunque la cifra más generalizada sea la de 10 millones. Desde hace algún tiempo, el Instituto Internacional para la Exploración de Especies (IIEE) de la Universidad de Arizona con la colaboración de un comité internacional de taxónomos y de los asiduos a su web conmemoran el aniversario del nacimiento del gran Linneo y realizan una selección con los diez ejemplos más interesantes descubiertos el año anterior.

El pasado año ello coincidió la publicación del Informe SOS (State of Observed Species), que certificaba que en año 2008 se habían descubierto para la ciencia 18.225 nuevas especies vivas, con la ayuda de bases de datos como el International Plant Names Index, Zoological Record de Thomson Reuters, AlgaeBase, MycoBank o el World Register of Marine Species. El informe SOS también registraba las nuevas especies fósiles encontradas, que en el año 2008 sumaron 2140. Según Quentin Wheeler, el director del International Institute for Species Exploration."La mayoría de las personas no se da cuenta de lo insuficiente que es nuestro conocimiento de las especies de la Tierra y el ritmo constante en el que los taxónomos exploran la diversidad”.

TOP TEN 2010
En lo que se denomina el Top Ten de nuevas especies, el de 2010 incluyó los siguientes: 1. Un “pez Drácula”, con dientes (Danionella dracula) encontrado en un arroyo de Myanmar (antigua Birmania). Los machos poseen unos "colmillos" similares a los caninos que les sirven para luchar entre ellos; 2. Una araña tejedora de seda de oro (Nephila komaci), perteneciente a una especie famosa por tejer grandes telas de araña de más de un metro de diámetro; 3. Una “esponja asesina", carnívora (Chondrocladia (Meliiderma) turbiformis), que vive en aguas profundas; 4. Un “gusano artillero”(Swima bombiviridis), descubierto en la costa central de California, que al verse amenazado lanza "bombas" que se iluminan durante unos segundos en verde, mediante bioluminiscencia; 5. Una babosa marina (Aiteng ater) del golfo de Tailandia que no se alimenta de algas o huevos de gastrópodos, sino de artrópodos; 6. Otro pez, un “pez rana sicodélico” (Histiophryne psycheldelica), con un extraño diseño sicodélico y un aspecto único entre sus congéneres por su cara plana; 7. O un nuevo pez eléctrico, (Gymnotus omarorum); 8. Un desconocido hongo de 5 cm (Phallus drewesii), de aspecto fálico y de nombre en honor de Robert C. Drewes, que lleva 30 años investigando los organismos de la isla africana de Santo Tomé, el lugar del descubrimiento; 9. Un ejemplar del reino vegetal, una curiosa especie de planta carnívora (Nepenthes attenboroughii), que se alimenta de los insectos y hasta de pequeños roedores que atrapa en el líquido contenido en sus urnas, las mayores del género, del tamaño de una pelota de rugby; 10. Otro vegetal, un "ñame extravagante" (Dioscorea orangeana) de Madagascar, con una morfología tuberosa con varios lóbulos en lugar de uno solo.

TOP TEN 2011
Entre los descubiertos en el 2010 y seleccionados en el Top Ten de 2011 destaca una sanguijuela (Tyrannobdella rex), de menos de cinco centímetros de longitud pero "con una mandíbula única y dientes gigantescos". Fue encontrada en Perú, en la membrana mucosa nasal de una persona. En la actualidad, existen entre 600 y 700 especies de sanguijuelas descritas, pero sul número podría superar las 10.000.

Otra sorprendente especie es “Halomonas titanicae”, una bacteria consumidora de óxidos de hierro. Fue descubierta en un depósito metálico oxidado del Titanic, el célebre transatlántico, por un equipo de científicos de la Universidad de Dalhousie de Canadá y de la Universidad de Sevilla, en España. La bacteria podría ser útil en la eliminación de viejos barcos y plataformas petroleras que se encuentran en lo profundo del océano.

Dentro de los peces está un pez murciélago plano (Halieutichthys intermedius) que vive en las aguas de alrededor del derrame petrolífero producido en el 2010 en el Golfo de México. De Brasil, de las ramas de los árboles de bosque Atlántico, procede un hongo luminiscente (Mycena luxaeterna) que emite una luz verde amarillenta. De los 1,5 millones de especies de hongos estimados solo 71 de ellas son bioluminiscentes. También tenemos a una cucaracha saltarina (Saltoblattella montistabularis) del sur de Africa. Su morfología, sus patas, le permiten saltar como un saltamontes. Antes del descubrimiento, solo se conocían cucarachas saltarinas del Jurásico Superior. Mucho más grande (de unos dos metros) es un lagarto filipino (Varanus bitatawa) con un cuerpo escamoso de color azul brillante moteado de amarillo verdoso, que pasa la mayor parte de su tiempo en los árboles.

Y fue en un mercado de carne de animales silvestres, donde los expertos encontraron por primera vez un antílope (Philantomba walteri) de África Occidental. Un hallazgo en una especie que se creía muy bien estudiada. En cuanto al grillo Glomeremus orchidophilus tiene la peculiaridad de ser es el único polinizador de la orquídea Angraecum cadetii, en peligro de extinción en la Isla de la Reunión. Este grillo muestra un sonido áspero y es el primer caso conocido de polinización regular de un insecto de la orden de los ortópteros en plantas con flores. Y, sumergida en las aguas de la parte alta del río Rogue en Oregón los científicos encontraron una especie de seta con branquias que permaneció once semanas reproduciéndose bajo el agua.

Para finalizar el ranking, un ser muy llamativo, una araña (Caerostris darwini) de Madagascar que teje en círculo, con un tejido dos veces más fuerte que el de cualquier otra y con un tamaño tan grande que es capaz de abarcar ríos, arroyos y lagos. Una de las redes observada cruzaba un río de 82 metros de ancho, y tenía a muchos insectos atrapados en ella.