Ciencia y salud

Por José Antonio Lozano Teruel

¿Podrán las personas ciegas llegar a "oir" los colores y las formas?

Así lo piensan los investigadores de la Universidad Hebrea de Jerusalén, de acuerdo con la información que difunde el canal de noticias científicas AlfaGalileo

¿Podrán las personas ciegas llegar a
Así lo piensan los investigadores de la Universidad Hebrea de Jerusalén, de acuerdo con la información que difunde el canal de noticias científicas AlfaGalileo: http://www.alphagalileo.org/ViewItem.aspx?ItemId=139731&CultureCode=en
 
Aunque las formas y colores las percibimos usualmente por vía visual, existe la posibilidad de utilizar dispositivos de sustitución sensorial (DSS) que puedan transmitir las formas al cerebro a través de otros sentidos, como el oído.
 
Actualmente, en el Center for Human Perception and Cognition, dirigido por el Prof. Amir Amedi, del Edmond and Lily Safra Center for Brain Sciences y del Institute for Medical Research Israel-Canada, en la Facultad de Medicina de la Universidad Hebrea de Jerusalén, se están ensayando sistemas patentados por la Universidad Hebrea destinados a personas ciegas o con defectos visuales, para que se entrenen con técnicas de DSSs,  a fin de recibir informaciones ambientales, transmitidas normalmente por vía visual, usando oros sistemas hasta ahora inimaginables.
 
Por ejemplo usando un sistema DSS visual-auditivo los usuarios llevan una cámara miniatura conectada a un pequeño ordenador (o teléfono inteligente) y a unos auriculares estereofónicos. El sistema traduce las imágenes en “paisajes sonoros” usando un complejo algoritmo, permitiendo al usuario escuchar e interpretar la información visual procedente de la cámara. A un nivel mucho más elemental, como un juego, ya existe una aplicación disponible gratis (Eye Music SSD) en la tienda Apple (http://tinyurl.com/oe8d4p4), con la que se escuchan agradables notas musicales para transmitir la información sobre colores, formas y ubicación de los objetos del entorno. Usando este sencillo equipo DSS y un programa individual de entrenamiento, las personas ciegas son capaces de dominar diversas habilidades complejas ligadas al mundo visual. En recientes investigaciones sobre Neurología restaurativa y Neurociencia y reportes científicos, los usuarios ciegos o personas con vista normal y ojos vendados, usando la EyeMusic, pudieron percibir correctamente e interactuar con objetos, reconocer diferentes formas y colores o buscar una bebida (se puede ver una demostración en vivo en http://youtu.be/r6bz1pOEJWg).
 
También se demostró que otros movimientos rápidos y precisos pueden guiarse por la EyeMusic y por el aprendizaje visuo-motor. En estudios publicados en dos prestigiosas revistas científicas, Neuron y Current Biology, se demostró que los ciegos pueden caracterizar imágenes transmitidas mediante sonido en forma de objetos complejos (por ejemplo, rostros, casas y escenas al aire libre, además de objetos de uso cotidiano) y también son capaces de poder localizar las posiciones de personas, identificar expresiones faciales y leer las letras y palabras, (véase el canal YouTube http://www.youtube.com/amiramedilab)
 
No se puede ignorar que, a pesar de estos alentadores resultados los DSS no se usan actualmente de un modo habitual por la población ciega. Sin embargo, en una reciente revisión publicada en Neuroscience and Biobehavioral Reviews, se señala que las razones que han impedido su utilización han cambiado en los últimos años, mejorando la situación. Por ejemplo, los nuevos avances tecnológicos permiten que los dispositivos DSS sean mucho más baratos, pequeños y ligeros, y que se puedan ejecutar utilizando un teléfono inteligente normal. Además, los nuevos métodos de entrenamiento y ambientes computarizados favorecen la capacitación y el rendimiento con los mismos.
 
La investigación ha demostrado que, contrariamente al concepto clásico de que el cortex cerebral se divide en zonas separadas de procesamiento de visión, auditivas, etc., muchas áreas del cerebro se caracterizan por su tarea computacional y pueden ser activadas usando sentidos distintos del normalmente utilizado para ello, incluso para las personas que nunca fueron expuestas a la información sensorial “original” en absoluto (por ejemplo, una persona ciega de nacimiento).
 
Los investigadores han demostrado que cuando se procesa “información visual” transmitida por DSS, las personas congénitamente ciegas que aprendieron a leer por el tacto usando la escritura Braille o a través de sus oídos con dispositivos DSS, usan en ambos caso las mismas áreas en la corteza visual que las utilizadas por los lectores con visión normal. Un ejemplo reciente de este enfoque fue publicado en Current Biology, mostrando que las personas ciegas pueden “ven” las formas del cuerpo con sus oídos usando entrenamiento y equipos de DDS.
 
Hay toda una red de regiones en el cerebro humano dedicada al procesamiento y percepción de las formas del cuerpo, comenzando desde las áreas de procesamiento de la visión en la corteza, hasta llegar a la “Zona corporal extrastriada” (ZCE) para conectar posteriormente con múltiples áreas del cerebro que descifrando el movimiento espacial de las personas, sus sentimientos e intenciones.
 
En pruebas realizadas con personas ciegas, se encontró que sus ZCE estaban funcionalmente conectados a la misma red completa de procesamiento corporal existente en la personas con visión normal. Esto refuerza la nueva teoría de los investigadores sobre el cerebro como una máquina global independiente sensorialmente.
 
“El cerebro humano es más flexible de lo que pensamos,” dice el Prof. Amedi. “Estos resultados nos dan muchas esperanzas para la recuperación exitosa de las funciones visuales utilizando baratos DSS no invasivos u otros enfoques invasivos visuales. Sugieren que en el ciego, las áreas cerebrales poseen el potencial de ser ‘despertadas’ para procesar propiedades visuales y incluso después de años de ceguera, quizá incluso permanente, si se utilizan las adecuadas tecnologías adecuadas y enfoques de capacitación.